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灭绝的海洋巨兽——大海牛

媒体:《海洋世界》杂志  作者?#26680;?#26635;
专业?#29275;?a href='http://swduoduo.npadata.cn' target='_blank'>生物多多 2019/6/14 13:44:48

5月22日是国际生物多样性日

联合国大会于2000年12月20日,通过第55/201号决议,宣布每年5月22日为“生物多样性国际日”,以增加对生物多样性问题的理解和认识。指定这一天为国际日是以此庆祝1992年5月22日内罗毕会议最后通过的决议《生物多样性公约》协议文本。

今年的主题是:

我们的生物多样性,我们的粮食,我们的健康

世界之大无奇不有,美丽多变的大自然永远有超乎你想象的一面。不要再让物种因人类活动而加速灭绝。

今天就让我们一起来了解一下——

灭绝的海洋巨兽——大海牛

“沿着整个(白令)岛的海岸,特别是在河流的入海口附近,生长着各?#25351;?#26679;的茂盛的海藻。这里到处都可以看到成群结队的大海牛,最大的大海牛体长7-9?#31069;?#37325;量超过8000磅。”

“在我看来,它们不具有很高的智慧,……,但它们相互之间确实是非常友爱,以至于当其中一头大海牛受到(猎人们的)攻击后,周边的其他大海牛会试图去营?#20154;?#24182;在它身旁围成一圈,努力不让它被拖上岸……”——《跟随白令船长的探险之旅,1741-1742》(乔治·威廉·斯特勒)

上述两段文字摘抄自德国著名博物学家和探险家乔治·威廉·斯特勒的著作《跟随白令船长的探险之旅,1741-1742》,这是人类第一次发现大海牛这个奇妙的物种,但是也暗示了这个物种即将遭遇到的灭顶之灾。

大海牛的分类地位

大海牛,又名斯特勒海牛,英文名Steller's Sea Cow,拉丁名Hydrodamalisgigas (Zimmermann, 1780)。这一物种在分类学上隶属于哺乳纲、海牛目、儒艮科、无齿海牛属,是一种目前已经灭绝的大型海洋哺乳动物。它们的现存近?#36164;?#20754;艮(Dugong dugon),而儒艮也是这个科中的唯一现存物种。

大海牛的骨骼标本

大海牛的外形特征与解剖结构

外形特征

大海牛在外形最显著的特征就是其巨大的身躯:成年的大海牛身长可达8-9?#31069;?#20307;重可达8-10吨。这要?#35748;?#23384;的所有海牛目动物都要大的多,而这也使得大海牛成为了全新世最大的哺乳动物之一(仅次于鲸类)。从进化上说,大海牛如此庞大的身躯是它们对于栖息于北太平洋的寒冷海域的一种?#35270;Α?#22240;为动物越大,其体表面积与体重的比值(又称为“比表面积”)就会越低。对于恒温动物?#27492;擔?#36739;大的体重和较小的比表面积有利于其体内热量的保藏和体温的恒定。

大海牛的头骨标本

大海牛的另一个显著特征是它们的牙齿完全退化(因而其所在的属被命名为“无齿海牛属”),这一点与海牛目中的其他所有物种都不同。代替?#36865;?#21270;的牙齿功能的?#24039;?#21767;上长有大量交错的白色鬃毛。这些鬃毛长约3.8厘?#31069;?#32780;且坚硬厚实,它们被用?#27492;?#24320;海藻的叶片并咬住食物。

?#36865;猓?#20026;了?#35270;?#20005;酷的生活环?#24120;?#23427;们的皮肤也发生了?#35270;?#24615;进化。一方面,为了在寒冷的海水中保持体温,它们进化出了厚达8-10厘米的皮下脂肪层。另一方面,为了在巨藻林中游荡摄食而不被没有沉积物?#21754;?#30340;尖锐岩石和冬天的海冰戳伤皮肤,它们进化出了厚达2.5厘米的表皮。同?#20445;?#21402;厚的表皮还有助于其通常不没入海水的背?#20849;科?#32932;不至于脱水干燥。

解剖结构

与巨大的体型和进食特征相?#35270;Γ?#22823;海牛拥有哺乳类中很罕见的巨大的消化器官:成年大海牛的?#35206;?#38271;约1.8?#31069;?#23485;约1.5?#31069;?#20854;肠道长度达到了151?#31069;?#36229;过体长的20倍!

大海牛的生态特征

取食

与其他海牛一样,大海牛也是专性植食的哺乳动物,换句话说,它们一生只会进食植物,而决不会捕食其他动物。相比于高蛋?#23383;?#21547;量、高热值的动物性食物?#27492;擔?#21508;种植物都是营养和热量含量很低的食物,因此所有的植食性动物花费在进食上的时间都要?#28909;?#39135;性动物长的多。在这一点上,大海牛也不例外。大海牛一天中的大部分时间都会在水下的巨藻林?#26032;?#22836;进食,每隔4-5?#31181;?#20250;换气一次。

目前的研究表明大海牛的主要食物是几种巨藻(例如,我们日常吃的海带就是一种生长在低温海水中的褐藻门的巨藻)。它们非常挑食,通常只选择巨藻最柔软的部位食用,而将口感不佳的老叶和茎堆积到一旁。海牛可能也会取食口感更佳的海草,但是两个原因导致海草不是其主要食物来源:一是寒冷海域的海草产量不像巨藻那么多,因此无法支?#25490;?#22823;的海牛种?#28023;?#20108;是由于大海牛的身躯通常是漂浮在海面上的,因此它们的嘴巴很多时候无法够到那些生长在海床上、且比巨藻林要短小很多的海草床。在白令岛上,斯特?#23637;?#23519;到在寒冷的冬天,大海牛会显著变瘦,这可能是由于巨藻在冬季水温过低时会停止生长,因此这?#38382;?#38388;大海牛们也会停止摄食所导致。

社群行为

在斯特勒的描述中,大海牛应该是高度社会化的生物。他在其考察报告中记述的几个实例很好地佐证了这个观点:

一,大海牛都以小的家庭为单位生活在一起,并且它们表现出了明显的帮助受伤个体的行为;

二,当猎人们试图捕猎一条雌性个体?#20445;?#22823;海牛群体袭击了狩猎的小船试图去营?#20154;?#29978;至在其被捉住且死亡以后,其雄性配偶?#20849;?#20250;离去,而是跟随着尸体上岸并伴随2天之久;

三,大海牛具有明显的亲代抚育行为,在大海牛种群进食?#20445;?#24188;崽会被集中看护,?#33489;?#27490;被鲨鱼和鲸类等大型捕食者所?#25749;Α?/p>

大海牛的分布

大海牛是斯特勒在1741年于北太平洋白令海附近的科曼多尔群岛中的白令岛发现的,而?#20197;?#19990;界其他地方并没有发现其活动的迹象,因此人们认为大海牛的分布就局限在这个群岛附近的浅海区域。后来,科学?#20197;?#38463;留申群岛阿姆奇特卡岛的更新世地层中发现了大海牛的化石标本,这是首次证实在科曼多尔群岛以外有大海牛的分布。此后,人们又陆续在美国加州的蒙特利湾和日本的本州岛发现了更多的大海牛化石。这表明,大海牛在历史上的分布范围很广,且种群规模很大。

大海牛的灭绝

人们在1741年于北太平洋白令海科曼多尔群岛的白令岛首次发现了该物种,由于人类的捕杀与栖息地的破坏,该物种在短短27年后的1768年即吿灭绝。由于大海牛在历史上分布广?#28023;?#21270;石记录众多,而且是近代灭绝的体型最大的哺乳动物,因此人类对于大海牛的灭绝原因开展了长期研究。

早期,人们认为科曼多尔群岛的大海牛毫无疑问是由于人类捕杀而灭绝的。正如斯特勒记录的那样,大海牛对于人类毫不?#24535;澹?#32780;?#20197;?#25668;食时其头部没入水下,背部又漂浮于水面以上,因而猎人们很容易靠近和捕?#20581;?#32780;且,充分的目击记录表明在大海牛被首次发现之后的十余年间的确是有数量巨大的大海牛被人类所猎杀。这似乎表明人类手中的鱼叉?#32479;?#30683;直?#25317;?#33268;了这一物种的灭绝。

但是后来的研究发现,大海牛的灭绝是一个更复杂的?#36866;攏?#20854;背后有着深刻的生态学原理。

海獭

最初,北太平洋沿岸的?#26519;?#20154;和前工业化时代的猎人们发现海獭的皮毛非常有价值,因而使用各种手段大量捕杀海獭以获取其毛皮。海獭种群的?#20013;?#19979;降和最终崩溃导致了作为海獭主要食物的一种海胆种群的大爆发。

海胆

海胆的摄食压力导致那些不会?#32622;?#21270;学防御物质的浅海巨藻?#26412;?#28040;失。浅海巨藻空余出的生态位被来自深水的巨藻种类所?#23395;藎?#20294;不幸的是这些巨藻能?#29615;置?#24456;多防御性的化学物质,因此大海牛无法以它们为食物。

这一过程的最终结果是曾经广泛分布的大海牛种群因为缺乏食物而崩溃和灭绝。科曼多尔群岛的白令岛是大海牛的最后庇护所,但是这里的大海牛也在人类捕猎和食物匮乏两个因素的共同作用下而迅速减少,并最终从地球上彻底灭绝。

大海牛的呼唤

地球不同于宇宙中其他?#20052;?#30340;最大特点就是地球上孕育?#25628;?#20029;多彩的生命。人类目前在地球上已经发现了超过120万种生物,并且据估计?#26434;?#25968;百万种生物没有被人类所发现。

据估计,一个物种在地球上存在的时间平均为1000万年,换句话说物种的灭绝是一个自然过程,时时刻刻都在发生。但是在不同的历史时期,物种灭绝的速度和规模不一样。化石记录清晰的表明历史上至少有五次大的生物灭绝?#24405;?#21253;括奥?#21344;?#22823;灭绝、泥盆纪大灭绝、二叠纪大灭绝、三叠纪大灭绝和白垩纪大灭绝。在这其中,曾经统治地球长达两亿年的爬行动物——?#33267;?#30340;灭绝就?#21069;?#22441;纪大灭绝的一部分。

但不幸的是,人类活动导致了地球上生物物种的灭绝速度在不断加快。

例如,1500年以来,人们已经确切记录到了845次物种灭绝?#24405;?#21478;有208个物种可能已经灭绝。具体到研究资料最为丰富的哺乳动物,过去400年期间有58种哺乳动物灭绝,也就是大约每7年即灭绝一种,这个灭绝速?#23460;然?#30707;记录中推断的哺乳动物自然灭绝速率高出7-70?#19969;?/p>

特别是在20世纪的短短100年中,即有23种哺乳动物被宣布灭绝,灭绝速率高达每4年一种!而地球上的哺乳动物经过千百万年的进化才保留下来了约4000个物种,按照这个灭绝速度,一千年后自然环境中将看不到任?#25105;?#31181;哺乳动物!更为严重的是,这不单单是导致诸如大海牛、渡渡鸟、猛犸象等著名已知物种的灭绝,更是造成大量物种在被人类发现和描述之前就悄无声息的灭绝了。

历史上从未有如此多的物种在如此短的时间内集中灭绝,生物多样性的危机已经引起了全世界政府和公众的高度重视。

1992年,在巴西里约热内卢召开的联合国环境与发展大会上签署了《生物多样性公约》,此后在2000年于荷兰海牙发布了《地球宪章》。

《地球宪章》要求我们“尊重地球及其所有生命”,并且“保护和?#25351;?#22320;球生态系统的完整性,特别关注维系生命的生物多样性和自然过程”。生物丰富而多样是美丽中国的应有之义,是实现绿水青山的重要前提。

因此,我国政府也高度重视生物多样性保护工作,1993年即建立了履行《生物多样性公约》的国家协调机制,随后编制了《中国生物多样性保护国家战?#26434;?#34892;动计划》,并且于2011年成立了“中国生物多样性保护国家委员会”,统筹安排和全面?#24179;?#25105;国的生物多样性保护工作。

最后,生物多样性保护离不开全民参与,值此“5·22国际生物多样性日”来临之际,让我们共同行动起来,保护身边的每一种自然精灵,?#27425;?#19968;个生机盎然的蓝色?#20052;潁?/p>

撰文?#26680;?#26635;博士(自然资源部第二海洋研究所海洋生态系统与生物地球化学重点实验室副研究?#20445;?/p>

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